La caza de brujas de la FTC, ¿pone en riesgo la industria MLM?

La Comisión Federal de Comercio de los EE. UU. (FTC) anunció recientemente que había obtenido una orden de restricción temporal (TRO) procediendo al congelamiento de activos y nombramiento de receptor contra MLM Success by Health (SBH) y su fundador y CEO Jay Noland, su esposa y otros dos empleados de la compañía, basándose ​​en alegaciones de que estaban operando un esquema piramidal.

Se dice que la compañía, que vendía cafés, tés y nutracéuticos, pagó a sus aproximadamente 5.000 distribuidores aproximadamente un promedio de $ 200 mientras pagaba $ 1,35 millones a las cuatro personas acusadas y nombradas en la demanda.

Si bien SBH ciertamente no es un MLM bien conocido o considerable, la acción de la FTC tiene lecciones valiosas que la industria de ventas directas debe prestar atención.

Además, los alegatos de la comisión, la evidencia y la documentación establecen claramente el plan de cómo se llevará a cabo el caso abierto, por circunstancias similares, contra Neora (también conocido como Nerium), en acciones futuras.

 

Las cinco acciones que considera la FTC sobre SBH

 

“Libertad financiera”

Si alguna compañía o distribuidor de MLM todavía piensa que está bien usar el término “ libertad financiera ” para comercializar la oportunidad de negocios de MLM, deben pensarlo nuevamente.

En los documentos de la FTC que buscan una TRO contra SBH, se hace referencia al término «libertad financiera» más de una docena de veces (y no en el buen sentido): la frase se menciona repetidamente como un reclamo engañoso de ingresos. (Se destaca de manera similar seis veces en la queja de la FTC ).

Desde el principio, la FTC usa el término para castigar a SBH:

Los demandados … atraen a los consumidores emprendedores a un abismo financiero diciéndoles que alcanzarán la «libertad financiera» y que nunca tendrán que volver a trabajar … Como era de esperar, en lugar de proporcionar libertad financiera, los cuatro demandados obtuvieron dinero para sus propios bolsillos.

El memorándum de TRO continúa para resaltar otras frases e imágenes inaceptables utilizadas por los acusados ​​para promover su esquema piramidal:

  • Los reclamos de «estilo de vida» de los demandados transmiten el mismo mensaje que sus reclamos de libertad financiera, ganancias de millones de dólares o ingresos ilimitados: es probable que SBH lo haga rico.
  • Los materiales de marketing de la compañía muestran imágenes de yates de lujo, autos deportivos, dinero en efectivo y vacaciones exóticas.
  • Los reclamos de ingresos engañosos son rampantes en la industria de MLM y hasta que las compañías y los distribuidores dejen de hacer tales reclamos de libertad financiera, continuarán arriesgándose al escrutinio de la FTC.

 

Informe de expertos de la FTC

Últimamente ha habido mucha histeria en el MLM al ver que la FTC está tratando de cambiar las reglas del camino cuando se trata de lo que es y no es un esquema piramidal.

Una queja reciente presentada por Neora contra la FTC alega que la comisión «está intentando ilegalizar unilateral y retroactivamente el marketing multinivel» y «sacar el ‘multi’ del marketing multinivel [sic]«.

Sin embargo, una revisión del informe presentado por la FTC en el caso SBH deja en claro que la agencia se mantiene en terreno legalmente firme y sólido.

La economista experta de la FTC es la Dra. Stacie Bosley, quien también participó en el caso de la agencia contra Vemma . La FTC resumió su informe de la siguiente manera:

Dr. Stacie Bosley, Ph.D. en Economía Aplicada y un experta en mercadeo multinivel que previamente ha testificado en esa capacidad en este Distrito, revisó el plan de compensación de los demandados y los materiales de mercadeo.

Ella determinó que el plan crea una cadena perpetua de reclutamiento y que, como resultado, es un «esquema de transferencia de dinero que extrae dinero de los participantes posteriores para compensar a los participantes anteriores, entregando pérdidas fácilmente previstas (desde una perspectiva estructural) a la gran mayoría de los participantes”.

Según el modelo del Dr. Bosley, el 90% de las personas deben estar perdiendo dinero en SBH en un momento dado.

En su informe, la Dra. Bosley aplica dos descripciones relacionadas de un esquema piramidal: una caracterización económica general, y la otra, establecida hace más de 40 años en la jurisprudencia, conocida como la prueba de Koscot , que posteriormente se ha confirmado y aplicado en muchos otros casos incluyendo Omnitrition, y más recientemente en Burnlounge.

Usando esta estructura, la Dra. Bosley concluye que “el programa de marketing de SBH y las representaciones de ese programa engañan a los consumidores en un esquema piramidal que, por diseño, generará pérdidas para la gran mayoría de los participantes”.

Estas pérdidas son atribuibles a la estructura y ejecución del programa SBH, en lugar de las acciones o el fracaso de los participantes individuales”.

El informe, que tiene más de 90 páginas, deja en claro que cualquier cosa que los abogados de la FTC hayan dicho durante las negociaciones del acuerdo con Neora, o lo que Andrew Smith, director de la Oficina de Protección al Consumidor de la FTC, puede haber dicho o no en un evento de DSA es irrelevante: «el enjuiciamiento de los esquemas piramidales por parte de la agencia sigue siendo el mismo de siempre».

 

Asuntos de quejas del consumidor

La documentación de la FTC contra SBH incluye 28 quejas de los consumidores que la agencia recibió a través de su red Consumer Sentinel.

La comisión cita ampliamente algunas de estas quejas al presentar su caso contra SBH. A modo de ejemplo, los documentos TRO de la FTC establecen:

  • Un ex afiliado le dijo a la FTC que «muchos de [sus reclutas] se han arruinado financieramente [porque Noland] continúa presionando a la gente para que gaste más dinero en su compañía«.
  • Los acusados ​​»forzaron» el gasto en afiliados «hasta que [ellos] tal vez apenas pudieran pagar sus propias cuentas«.
  • «[S] o muchos ahora están sin hogar y en bancarrota debido [a las acciones de Noland]«.

Las víctimas de los esquemas piramidales generalmente dudan en expresar sus quejas, temen la reacción violenta de la compañía y otros distribuidores, están convencidos de que su fracaso fue autoinfligido y / o les preocupa que las relaciones con familiares y amigos (involucrados en el esquema) terminen.

Pero las historias de las víctimas son importantes y deben ser escuchadas y compartidas, especialmente con la FTC .

 

Eventos de «capacitación» contaminados

En lo que parece ser una nueva área de enfoque para la FTC, su queja y los documentos de TRO se centran en los eventos de capacitación promovidos por los acusados.

En una subsección de su memorándum TRO titulado, «Los demandados usan eventos de» capacitación «para extraer más dinero de los afiliados y condicionarlos a pagar más a la pirámide«, la FTC acusa que:

Los demandados presionan constantemente a los afiliados para que paguen cientos o miles de dólares para asistir a múltiples eventos de «capacitación» de Jay Noland.

Durante un período de dos años, los consumidores pagaron más de $ 1,2 millones para asistir a estas capacitaciones o acceder a materiales de capacitación en línea, aproximadamente el 25% [de] todo el dinero que pagaron a SBH.

Durante estos eventos, los Demandados utilizan intensos recursos retóricos y emocionales con luces brillantes, música fuerte, bailarines y visuales llamativos para extraer aún más dinero de los consumidores.

Presionar a los distribuidores para que asistan a costosas sesiones de capacitación, eventos y convenciones es una práctica común en la industria de MLM.

En 2017, una demanda colectiva contra Herbalife alegó que la compañía (y una multitud de otros acusados) defraudaron a los consumidores al comercializar engañosamente sus eventos del Círculo de Éxito como la clave para lograr ingresos que cambien la vida.

La denuncia pasó a criticar a la FTC por no incluir este aspecto del modelo de negocio de Herbalife en su $ 200 millones de la liquidación con la empresa.

Específicamente, la queja declaró:

  • Pero intacto por la acción de la FTC. . . es el fraude más efectivo en el arsenal de Herbalife y sus principales distribuidores: el sistema de eventos Circle of Success.
  • El sistema de eventos atrae y atrapa a personas como los demandantes con la garantía de ingresos significativos, un mejor estilo de vida e incluso la felicidad, todo esto se puede lograr fácilmente a través de la asistencia al evento.

Bueno, parece que la FTC puede haber recibido el memo. Y no hay duda de que al incluir tales acusaciones en su queja, la FTC puede argumentar que tiene derecho a obtener más dinero para compensar por completo a las víctimas de SBH.

 

Cuatro meses, tres casos piramidales

TINA.org predijo que 2020 sería un mal año para los esquemas piramidales que intentan disfrazarse de MLM legítimos.

«Basamos nuestra predicción en el hecho de que después de presentar solo cuatro casos de esquema piramidal en los 11 años anteriores, la FTC presentó dos de estos casos a fines de 2019″.

Ahora, en los últimos cuatro meses, la FTC ha anunciado acciones del esquema piramidal contra tres MLM: primero, en octubre de 2019 hubo Advocare, que acordó dejar de operar como una empresa de marketing multinivel; a continuación, en diciembre de 2019, Neora (también conocido como Nerium) y la FTC presentaron pleitos de duelo sobre la cuestión de si Neora es o no un esquema piramidal; y finalmente, está la acción de la FTC contra SBH.

 

Fuente.: moneylife

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